En août dernier, le nombre de femmes employées a atteint un nouveau sommet :  77,7 pour cent  âgées de 25 à 54 ans étaient des travailleuses rémunérées.  Les chercheurs attribuent cette augmentation à divers facteurs, mais s’accordent sur la raison principale : le travail à distance . Et si le travail à distance a été une aubaine pour les femmes qui travaillent en général, pour les personnes handicapées, il a été une bouée de sauvetage (parfois littérale).

Les personnes handicapées ont toujours été désavantagées en matière d’emploi. Le taux d’activité  des personnes handicapées est de 24,5 pour cent, contre 67,6 pour cent pour les personnes non handicapées . Maintenant, la bonne nouvelle : 24,5 pour cent est un taux d’emploi record pour les personnes handicapées. De plus,  les femmes handicapées, qui sont généralement à la traîne des hommes handicapés, ont bénéficié d’une plus grande augmentation d’emploi que leurs homologues masculins .

Le télétravail semble être le principal facteur de nivellement, ce qui pourrait expliquer la diminution de l’écart entre les sexes, dans la mesure où les femmes handicapées sont plus susceptibles de télétravailler que les hommes handicapés. Pourquoi? Il se pourrait qu’elles choisissent le télétravail pour faciliter la conciliation famille-travail-vie personnelle ( les femmes handicapées deviennent désormais mères au même rythme que celles qui ne le sont pas ). Il se pourrait que l’ affection secondaire la plus  courante signalée par les femmes ayant un handicap physique soit la fatigue , qui est facilement atténuée  par le travail à distance. Il se pourrait également que davantage de femmes handicapées soient contraintes de travailler, car elles risquent  20 % plus de se voir refuser à tort des prestations de sécurité sociale que les hommes présentant le même handicap .  

Suppression des barrières : il ne s’agit pas seulement de rampes 

Quelles que soient les raisons, le travail à distance élimine de nombreux obstacles pour les femmes handicapées qui travaillent. Par exemple, Susan Mazrui, directrice des politiques publiques mondiales chez AT&T Services, Inc., aveugle et atteinte de sclérose en plaques, a commencé le télétravail alors qu’elle suivait un traitement contre le cancer avant la pandémie de Covid. «C’était tout simplement plus sûr», se souvient-elle. « Si je devais aller dans un bureau, cela aurait été trop risqué. » Elle continue de télétravailler pour mieux se concentrer sur son travail. « Je n’utilise pas mon énergie pour faire des allers-retours », dit-elle, soulignant que son trajet prendrait plusieurs bus dans chaque sens. « J’ai pensé que mon bureau le plus proche serait à deux heures et quinze minutes en transports en commun. Au moment où j’arriverais au travail, je serais épuisé.

Anastasia Somoza, défenseure des droits des personnes handicapées, conférencière et consultante et utilisatrice de fauteuil roulant à temps plein, est confrontée à un défi différent en matière de déplacements domicile-travail : les ascenseurs de métro – ou plutôt, les ascenseurs de métro en panne. Lorsqu’Anastasia s’est vu proposer un poste au conseil municipal de New York en 2018, elle a accepté le poste à condition qu’elle puisse travailler à distance lorsque les ascenseurs du métro ne fonctionnaient pas. Le travail à distance supprime également un autre obstacle pour Anastasia. « J’ai besoin de soins personnels directs pour mes activités de la vie quotidienne », dit-elle, « ce qui signifie que si le personnel de soutien qui me sort du lit le matin ne peut pas le faire en cas d’urgence, je dois avoir la capacité de travailler de la maison. »

Il existe pourtant un autre obstacle, moins évident, que le télétravail élimine pour les femmes handicapées. «Je n’ai plus à faire face à la condescendance ni à engager des discussions avec les RH concernant la nécessité d’accommodements», déclare Sarah Sharp, recruteuse clinique pour le secteur de la santé. Souvent, « des commentaires incroyablement ignorants, exaspérants et blessants étaient monnaie courante parmi les collègues de travail (notamment : « Qu’a fait votre mère pendant qu’elle était enceinte pour que vous méritiez cela ? »), poursuit Sarah. «Cela m’a donné l’impression que je devais travailler deux fois plus dur pour être valorisé et reconnu pour mes contributions.»

Pourtant, il existe une barrière encore plus subtile. « Lorsque j’entre dans une pièce, mon handicap est la première chose que les gens remarquent. J’aimerais dire que c’est ma beauté époustouflante, mais ce n’est pas le cas », ajoute-t-elle. « AT&T s’est efforcé de créer un environnement vraiment accueillant pour les personnes handicapées. Mais toutes les entreprises ou organisations avec lesquelles je traite n’offrent pas les mêmes avantages, donc les gens peuvent se sentir mal à l’aise. Je dois passer du temps à les mettre à l’aise plutôt que de me concentrer uniquement sur le problème en question. Dans le monde des affaires de haute technologie et au rythme très rapide d’aujourd’hui, cela peut nuire à ma capacité à communiquer sur les questions commerciales.

Sarah et Susan ne sont pas seules face aux obstacles sociétaux sur le lieu de travail. Selon  le rapport 2023 de McKinsey and Company sur les femmes sur le lieu de travail  , les femmes ayant des identités traditionnellement marginalisées sont confrontées à davantage de microagressions au travail, et les femmes handicapées sont celles qui en subissent le plus, encore plus que les personnes LGBTQ+ et les femmes de couleur. Heureusement, le travail à distance supprime certaines de ces microagressions. Étant donné que Sarah a besoin d’aménagements minimes spécifiques au handicap lorsqu’elle travaille à distance, « cela me donne la possibilité de naviguer sous le radar en tant que personne handicapée si je préfère », poursuit-elle. 

Pourquoi ces opportunités diminuent-elles ?

L’une des raisons pourrait être le  manque d’empathie  (un biais au sein du groupe) qui permet aux dirigeants d’ignorer les avantages qu’elle apporte aux femmes handicapées. Il pourrait également s’agir d’un  biais d’omission  qui leur fait croire que ne pas soutenir les personnes handicapées n’est pas important. Ou bien, il se pourrait simplement qu’ils aimeraient revenir au « statu quo ». Quelle qu’en soit la raison, le travail à distance est progressivement supprimé.

En septembre dernier, les offres d’emploi à distance sur  LinkedIn étaient tombées à moins de la moitié de la part des emplois répertoriés comme à distance au début de 2022.  En outre, un certain nombre d’agences gouvernementales fédérales exigent désormais que les employés retournent au bureau, et 64 % des cadres mondiaux pensent que le monde reviendra au travail complet au bureau d’ici 2026, selon le rapport  Global CEO Outlook de KPMG.

Qu’est-ce que cela signifie pour les femmes handicapées qui doivent travailler à distance ? Ça dépend . Le télétravail peut être considéré comme un aménagement raisonnable en vertu de l’American with Disabilities Act . « Les aménagements raisonnables permettent d’égaliser les règles du jeu », déclare Robin Jones, directeur du  Great Lakes ADA Center . « Il ne s’agit jamais d’abaisser les normes ni d’exempter les gens de tâches et d’activités professionnelles. Il s’agit de fournir des outils qui leur permettent d’effectuer le travail en modifiant une politique, une pratique ou une procédure. Chaque accommodement est au cas par cas », poursuit Robin, « Ce n’est pas un moule à l’emporte-pièce. »

Anastasia, Sarah et Susan considèrent le travail à distance comme un aménagement raisonnable pour leur travail. « Cela me permet d’accomplir les fonctions essentielles de mon travail », explique Susan. « Les aménagements ne nuisent en aucun cas à mes performances. En fait, ils l’améliorent. Mais cela profite également à son employeur : depuis que son système de travail à distance a été mis en place avant le COVID, AT&T disposait déjà de systèmes de sécurité et de confidentialité, facilitant ainsi l’hébergement des autres employés qui devaient travailler à domicile pendant la pandémie. Susan considère cela comme une preuve que les employeurs devraient continuer à offrir des opportunités, y compris le travail à distance, aux femmes handicapées. « Il y aura toujours des situations dans lesquelles vous devrez pivoter », dit-elle. « Vous allez devoir être flexible et résilient. Et je ne peux pas imaginer une population plus flexible et plus résiliente.

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